Toerisme Vlaanderen investeert 9,5 miljoen euro in het Gentse International Convention Center (ICC). Dat wordt verder uitgebouwd als unieke congreslocatie in een erfgoedomgeving. Het project Gent ICC in de Citadelsite omvat een aantal infrastructurele ingrepen om van het ICC een state-of-the-art congres- en meetinglocatie te maken. De Vlaamse investering in hedendaagse en hoogtechnologische faciliteiten kadert in het MICE-plan, wat staat voor Meetings, Incentives, Conferences en Exhibitions, van Vlaams minister Ben Weyts: “We gaan uitpakken met een Vlaams succesrecept, waarbij moderne meetinginfrastructuur gekoppeld wordt aan een erfgoedomgeving. Het ICC wordt straks veel competitiever in de internationale meetingindustrie.”

Het Gentse ICC ligt, samen midden met toeristische troeven als het Museum voor Schone Kunsten, het Stedelijk Museum voor Actuele Kunst (SMAK) en de velodroom Het Kuipke, in het beschermde landschap van het 19de eeuwse citadelpark. Hier bevindt zich met de Floraliënhal ook de eerste MICE-infrastructuur van ons land. In 1913 kwamen congresgangers uit de hele wereld naar conferenties tijdens de Wereldtentoonstelling. De MICE-bezoeker zal ontvangen worden in de erfgoedlocatie Floraliënhal en langs alle kanten uitkijken op het park.

Congressen vormen een heel aantrekkelijke groeimarkt voor de toeristische sector. Zo geeft een congrestoerist opvallend meer geld uit dan een gewone toerist: gemiddeld 230 euro per nacht, tegenover maximaal 147 euro voor een gewone toerist. Ook voor de logiessector is het MICE-segment zeer interessant. De Vlaamse regering zet in op drie sporen: investeren in meeting infrastructuur in erfgoedlocaties, een marketingstrategie die zich richt op internationale associaties en professionalisering van de meeting sector. De inspanningen worden vooral gericht op internationale organisaties en bedrijven die actief zijn in economische groeisectoren in Vlaanderen, zoals chemie, farmaceutica, havensector, biotechnologie, enzovoort. In de vernieuwde associatiewerking zal Toerisme Vlaanderen nauw samenwerken met de steden Antwerpen, Brugge, Gent en Leuven, waar sales managers in die steden mee biddings voor internationale congressen zullen uitwerken. Tegen 2021 wil Vlaams minister Ben Weyts onder andere meer dan 300 internationale associatiecongressen in Vlaanderen laten plaatsvinden.