Wie aan het Oost-Vlaamse Aalst denkt, zal de stad allicht meteen associëren met carnaval. Maar Aalst is uiteraard meer dan zotskappen. In de newsletter Retail News laat schepen voor Lokale en Sociale Economie, Foren en Landbouw Katrien Buelens (CD&V) in haar kaarten kijken. Ze wil dat de commerce floreert, zowel in de binnenstad als aan de rand van de stad.

Momenteel is er op de linkeroever van de Dender een retailpark van 15.000 vierkante meter in volle ontwikkeling. Dat park bevindt zich op de oude site van Tragel. Daar worden onder meer Aldi, Blokker, Leen Bakker en mogelijk ook Decathlon verwacht, naast woongelegenheden en de nieuwe basketbaltempel van Aalstar Okapi. Of de extra winkelruimte op de Tragel-site geen bedreiging is voor het centrum? “Toch niet”, zo laat schepen Katrien Beulens weten. Ze is zelfs overtuigd van een mogelijke kruisbestuiving. “De nieuwe zone aan de rand zou voor de handel in de kern van de stad geen probleem mogen zijn”, zegt ze. “En als de Tragel delokalisaties met zich meebrengt, zal het gaan om zaken die nu al gevestigd zijn aan de rand. Ik zie er geen uit de kern verhuizen.” Freek Van Neck, voorzitter van Unizo Aalst is het met dit laatste blijkbaar volledig eens. “Er wordt momenteel aan een studie gewerkt, waarbij de insteek is om klanten van de Tragel naar het centrum te lokken, wat al wandelend of fietsend heel goed mogelijk zou zijn.”

De voorbije jaren werden er in Aalst reeds tal van inspanningen gedaan om het  centrum te verfraaien. Een goede mix van handelszaken en horeca zorgt voor een stevige koopbinding en een sterke regionaal stedelijke uitstraling. Het centrum van de stad heeft een winkelaanbod van 58.415 vierkante meter. Langs de Gentsesteenweg en Vijfhuizen, de Brusselsesteenweg en R41 Ring Oost, kwam er ook al behoorlijk wat winkelcapaciteit bij.