Paling in ’t groen is een Vlaamse traditie die binnenkort tot de folklore zal behoren, want de gladde vis wordt stilaan onbetaalbaar. Tom Van Steenkiste, chef van restaurant Belgaqueen in Gent, trekt al geruime tijd aan de alarmbel en is op zoek naar goede betaalbare alternatieven waarmee hij zijn klanten kan laten genieten van een heerlijk stukje vis in het groen. “Het is jammer dat onze paling verdwijnt. Gelukkig zijn er in Vlaanderen echte visboeren die op een duurzame manier vis kweken. Zo kunnen we onze kleinkinderen later nog laten genieten van een stukje lekkere en vooral betaalbare vis. Omegabaars uit Kruishoutem is een goed voorbeeld.”

Sinds 1960 is het palingbestand in Europa met 95 procent gedaald. Het Wereld Natuur Fonds en het IUCN, dat een Rode Lijst van bedreigde diersoorten publiceert, kwalificeren de Europese paling als kritiek bedreigd. Daarmee is het voortbestaan van de paling meer bedreigd dan de panda. Het typisch Vlaams volksgerecht dreigt op deze manier te verdwijnen.

“De Europese palingpolulatie wordt bedreigd door onder andere obstakels in hun trekroutes, afname van leefgebied, vervuiling, ziektes en overbevissing”, bevestigt dokter in de Ichteobiologie Ivo Roelants van KU Leuven. De huidige palingkweek is afhankelijk van de wilde glasaal, dat is een jonge paling. “Uit onderzoek van ICES, de internationale raad voor onderzoek naar de zee, blijkt dat de hoeveelheid jonge aal die binnentrekt vanuit zee slechts 1,5 procent bedraagt van de hoeveelheid die tussen 1960-1979 binnentrok.” Bovendien zijn de projecten omtrent de voortplanting van Europese paling mislukt en zijn de export van Europese paling buiten Europa geschorst.