Herman Konings: "Fysieke winkels zullen winnen"

Herman_KoningsDe nationale beroepsvereniging van meubelhandelaars NAVEM organiseerde op 1 december haar jaarlijkse congres in de Gentse Ghelamco Arena. Zowat 250 retailondernemers hoorden er onder meer van Herman Konings een misschien enigszins onverwachte – het is bekend dat het met de retail toch niet al te best gaat – positieve boodschap.

“Mensen zijn in onzekere tijden op zoek naar gezelligheid, warmte en menselijk contact”, zei hij. “Retailers zijn uitstekend geplaatst om dat te bieden. Als ze het combineren met “augmented intelligence” zullen ze over vijf jaar volgens een rapport van IBM definitief de strijd winnen tegen de e-commerce.

Herman Konings begon zijn presentatie met een beeld dat op het eerste gezicht op een slordige en onopgeruimde tienerkamer leek. Bij nader inzien toonde het beeld met over de grond gespreide kleren en schoenen, eigenlijk een kaart van Europa. Een oud continent dat volgens Konings “behoorlijk in de kreukels” ligt.  We zijn volgens de trendwatcher eigenlijk allemaal bevangen door het FUD- syndroom. Het zijn de beginletters van de Engelse woorden “fear”, “uncertainty” en “doubt”. Met andere woorden angst, onzekerheid en twijfels overheersen dezer dagen het leven van de consument en het ziet er niet dadelijk naar uit dat daar snel verandering in zal komen. Het heeft ook een grote impact op het consumentengedrag. In de dagen na de terreuraanslagen van 13 november in Parijs, zouden de onlineaankopen van de dagelijkse boodschappen bijvoorbeeld met 50% zijn gestegen. Maar door de angst, onzekerheid en twijfel ontstaan ook nieuwe kansen. Mensen zijn bijvoorbeeld begaan met gezond eten, maar in de voedingssector stelt men vast dat ze ook weer meer suiker en vet gaan eten.

“Mensen gaan op zoek naar manieren om het in moeilijke tijden toch nog gezellig te maken”, geeft Herman Konings aan. “En zo ontstaan er enorme tegentrends. De almaar sterkere globalisering gaat gepaard met een steeds groeiende aandacht voor alles wat lokaal is, tegenover de digitalisering staat een hang naar het analoge, en de zoektocht naar uniciteit en authenticiteit is een antwoord op de groeiende standaardisering.”

In die tegentrends liggen volgens Konings grote kansen besloten voor de lokale handel. Voorwaarde is dat die inspeelt op de behoefte aan gezelligheid en het geluk vinden in eenvoudige dingen, en daarnaast ook meer op lange termijn denkt.  Hij noemt het kathedraaldenken, omdat de bouwmeesters die eeuwen geleden de opdracht gaven kathedralen te bouwen ook wisten dat zelfs hun achterkleinkinderen daar wellicht nooit het resultaat van zouden zien. Je zou het ook schaken op hoog niveau kunnen noemen: zich voortdurend de vraag stellen wat er zal gebeuren na wat volgt.

Bedrijven zijn daar al volop mee bezig. “BMW bijvoorbeeld ontvangt zijn klanten niet langer in grote spiegelpaleizen van showrooms maar probeert verbinding te maken met potentiële kopers door hen de laatste snufjes te laten uitleggen door jonge twintigers die in een T-shirt zijn getooid waarop staat dat ze “product genius” zijn.”

De lange termijn voor ogen houden, voortdurend aan de volgende stap denken, inspelen op de tegentrends van globalisering, standaardisering en digitalisering en vooral in alles proberen om relevant te zijn – bijvoorbeeld ook door goed rekening te houden met het gedragsverschil tussen verschillende generaties – zijn volgens Herman Konings de ingrediënten die de meubelhandel nodig heeft voor een fraai ogende toekomst. Want hij is er, mede omdat dit ook door IBM is voorspeld, heilig van overtuigd dat de fysieke winkel die gebruikt maakt van technologie en van “augmented intelligence” het uiteindelijk zal winnen van de e-commerce. “De snelle digitalisering leidt immers ook tot een steeds grotere nood aan menselijke contacten.”