Pieter Van Houcke is aangesteld als de nieuwe centrummanager van stad Aalst. In die functie zal hij het aanspreekpunt vormen voor de handelaars. Ook wanneer de stad Aalst iets beslist dat betrekken heeft op de handelaars, zal hij hen daarvan op de hoogte stellen. “Mijn eerste opdracht bestaat eruit om onze winkelstad stevig, of laten we zeggen steviger, op de kaart zetten”, ligt Pieter Van Houcke toe.

Het is reeds twee jaar geleden dat Aalst nog een centrummanager had. De aanwezigheid van zo’n persoon is zeer relevant, zeker nu de wetgeving en reglementering vrij complex wordt. “Voor een winkelier kan het dan nuttig zijn dat ze bij één persoon terechtkunnen die ook de problematiek van de winkels hier kent en dus kort op de bal kan spelen. Het vormt dus echt wel een meerwaarde”, besluit Pieter Van Houcke. Hoewel de naam het doet vermoeden, is de centrummanager niet alleen verantwoordelijk voor de handelszaken in het centrum van de Ajuinenstad. “Of het nu gaat om een grote of kleine winkel, zowel de winkels in het centrum, als de winkels in de deelgemeenten zoals Erembodegem, Gijzegem, Hofstade of Nieuwerkerken zijn daarbij belangrijk.”

Om Aalst als winkelstad sterker te maken, wil de nieuwe centrummanager de handelaars laten samenwerken. Daarvoor heeft de stad een subsidie van de provincie ontvangen. “We gaan trachten om een handelaar in het centrum te linken aan een zelfstandige buiten het centrum. Zo kan een schoenenwinkel bijvoorbeeld geconnecteerd worden met een schoonheidsspecialiste die ter plaatste teennagels lakt”, verduidelijkt Pieter Van Houcke. Ook de groeiende leegstand wil hij aanpakken. “We willen start-ups de weg wijzen naar leegstaande panden. De komende jaren zie ik hier heel wat pop-ups verrijzen.”