ZOTTEGEM – Niels De Cuyper en schoonvader Guy De Clercq waagden enkele weken geleden de sprong en namen het beheer van het 100 jaar oude klooster in Zottegem over om er een business & meetingcenter in uit te bouwen. “We willen een allround concept aanbieden met evenementen op maat, teambuildings, seminaries, vergaderingen, logement met of zonder eten en kantoorruimtes.”

Kloosterstraat40 is een gebouw met een rijke geschiedenis. In 1906 was hier een klooster in opbouw. De Zusters Dominicanessen van Zottegem maakten er twee jaar later hun hoofdklooster van. De zusters brachten het geheel tot bloei en openden er in 1907 een lagere school. Er kwam een weeshuis en later een internaat.

In 1991 nam vzw Den Boomgaard, uit Lierde het gebouw en de activiteiten over. Het voormalige klooster zelf werd gerestaureerd en omgevormd tot een centrum voor opleidingen en trainingen genaamd ‘Eerste woord’. In die hoedanigheid huisvestte het tot voor kort tal van organisaties die hier hun trainingsaanbod lieten doorgaan of occasioneel gebruik maakten van de faciliteiten.

Deze activiteiten wilden zij de laatste jaren graag uitbreiden, maar aangezien ze als vzw geen commerciële activiteiten mochten uitvoeren, was dit juridisch gezien niet mogelijk.

Zij waagden de sprong

Guy De Clerq (50), zaakvoerder van Prima Events en Radio M fm, bracht reeds 3 jaar op commissie groepen aan voor het Klooster. Zijn schoonzoon Niels De Cuyper (25) verhuisde na zijn studies naar het klooster en was er conciërge in bijberoep. Op familiefeesten groeide het idee om samen de activiteiten van Den Boomgaard over te nemen en het klooster nieuw leven in te blazen onder de naam Kloosterstraat40. De huidige eigenaar zag deze overname volledig zitten.

Vervolgens zegde Niels zijn baan als HR Consultant op en waagde de sprong. Een moedige beslissing waar hij geen spijt van heeft. “Ik ben nog nooit zo tevreden geweest met wat ik doe als wat ik nu doe”, zegt hij zelf.

Ook voor Guy was de samenwerking met zijn schoonzoon ideaal: “Op mijn leeftijd nog starten met zo’n grote onderneming zou niet lukken. Het duurt een tijd tegen dat zoiets echt goed draait. Daarom zijn we er met twee aan begonnen. We vullen elkaar goed aan. Ik heb de kennis en ervaring, Niels het jonge geweld en enthousiasme.”

Originele karakter niet verliezen

Niels en Guy willen het volledige potentieel van het gebouw gebruiken. “We willen zo veel mogelijk mensen kennis laten maken met deze prachtige locatie en ze ten volle benutten, zonder het originele karakter van het klooster te verliezen. De ruimtes moeten gerenoveerd en gemoderniseerd worden, maar het is en blijft natuurlijk een klooster”, aldus Niels.

Het duo breidde de activiteiten van het klooster uit en maakte er een business en meetingcenter van. De educatieve workshops en seminaries worden nu aangevuld met een feestzaal voor rouwmaaltijden, recepties, communies, verjaardagsfeestjes,… Er zijn 35 kamers en 3 vergaderzalen met een restaurant en een gemeenschappelijke bar. Ten slotte bieden ze nu ook kantoorruimte aan voor kleine start-ups uit de regio.

In de toekomst kijken ze ook om het klooster ter beschikking te stellen voor verscheidene events. Zo wordt er deze zomer bijvoorbeeld een ‘dj-kamp’ georganiseerd voor jongeren. Een knipoog naar Guy’s radiocarrière en Niels’ passie voor muziek.