De faculteit diergeneeskunde van de UGent in Merelbeke heeft voor een wereldprimeur gezorgd. Voor het eerst is een veulen geboren uit een ingevroren onrijpe paardeneicel. Die werd in het labo ontdooid, gerijpt, bevrucht en gekweekt tot een embryo dat bij een draagmerrie werd ingeplant. Nooit eerder zijn al deze stappen samen succesvol toegepast bij een paard.

De kleine hengst heeft de naam VICSI gekregen, genoemd naar de twee belangrijkste technieken die werden toegepast: vitrificatie en ICSI. “De eerste is een invriesmethode waarbij eicellen zeer snel worden ingevroren. Op die manier wordt er een glasachtige structuur gevormd waardoor de eicel niet wordt beschadigd”, leggen de onderzoekers uit. “Bij ICSI wordt onder de microscoop met een zeer fijne glazen naald een spermacel in een eicel gespoten.”

Het onderzoek is een flinke stap voorwaarts, want naast embryo’s is er nu wetenschappelijk bewijs dat ook eicellen bewaard kunnen worden. “Dat biedt veel mogelijke toepassingen in de diergeneeskunde”, aldus het onderzoeksteam. “Eicellen kunnen zo bewaard en getransporteerd worden voor onderzoeksdoeleinden of klinische toepassingen. Van een waardevolle merrie kunnen binnenkort ook de eicellen bewaard worden, in plaats van alleen de embryo’s.”

Ook voor het behoud van genetisch materiaal van zeldzame of bedreigde paardenrassen en paardachtigen zoals zebra’s, biedt het invriezen van eicellen veel mogelijkheden. Al is het daarvoor nog wel wat geduld uitoefenen. “Er is altijd tijd nodig om een techniek, die in het kader van wetenschappelijk onderzoek werd ontwikkeld, efficiënt genoeg te maken om in de praktijk toe te passen”, besluiten de onderzoekers.